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古生物学家在琥珀中发现古鸟类新物种

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琥珀鸟标本全貌 (摄影/邢立达)

  来源:文汇报

  早在亿年前,就有古代小鸟为树木“问诊”捉虫了。北京时间昨天(11 日)23 点,中外科学家团队在北京宣布,他们首次在缅甸琥珀中发现古鸟类新物种——一种通过纤长脚趾捉虫为生的树栖小鸟。这对人们理解古鸟类的行为和演化有重要的意义。研究论文发表于《细胞》出版集团旗下的生物学著名刊物《当代生物学》。

  此次发现的琥珀化石产自缅甸北部克钦邦胡冈谷地。这里的琥珀形成于约 9900 万年前,属于白垩纪晚期的最早期,因此被认为是人类能一窥真实白垩纪世界的唯一窗口。

  鸟类是全世界生物多样性最为丰富的脊椎动物之一,约有 1 万多种。在鸟类近 1.5 亿年漫长的演化历史中,白垩纪是其演化的重要阶段,记录了鸟类如何从恐龙演化而来的过程。而胡冈谷地丰富的鸟类琥珀包裹体,为古生物学家了解鸟类演化,提供了很大帮助。

  此次科学家发现的包裹古鸟类的琥珀非常小,长大约 3.5 厘米,重 5.5 克,显微 CT 为这袖珍小标本提供了详细的、立体的三维解剖结构,这在传统的古鸟化石中是难以实现的。通过对 CT 数据的重建、分割和融合,中国地质大学(北京)副教授邢立达团队最终无损得到了所有骨骼的高清 3D 形态。

  “综合诸多特征的分支系统学分析也表明该标本属于反鸟类。”邢立达介绍,该标本属于亚成年到成年个体,最特别的是,其各个趾骨的长度非常特别,其比例组合不同于任何其他中生代鸟类乃至现生鸟类。

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琥珀鸟足部特写,可看到极长的第三趾(摄影/邢立达)

  基于以上各种特征,古生物学家将标本定为新属新种,属名为琥珀鸟,意为琥珀中的鸟类,种名为陈光琥珀鸟,向发现该化石的陈光致敬。据悉,这是科学界首次命名琥珀中的鸟类新物种。

  陈光是云南腾冲虎魄阁博物馆馆长。2016 年,他在琥珀矿区附近,从矿工递过来的琥珀中第一次看到这件标本时,他惊异地发现,这小动物的趾头太长了,不像小鸟,反而和当地常见的蜥蜴脚趾头类似。于是,他就将标本分享给邢立达。

  由于琥珀的特殊保存条件,琥珀鸟的软组织也得以完好保存。学者在镜下观察到在琥珀鸟趾骨的背侧表面稀疏分布有角质鳞丝状羽,此外还有左翼尖的羽毛区域,包括了初级飞羽和次级飞羽暴露在琥珀的表面。

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琥珀鸟羽毛特写(摄影/邢立达)

  “此前古生物学家描述的胡冈谷地古鸟类都是幼鸟,琥珀鸟是当地首次发现的亚成或成年古鸟类个体”,中国科学院古脊椎动物与古人类研究所美籍研究员邹晶梅解释,琥珀鸟有大型弯曲的爪子,强烈暗示着这是一种树栖的鸟类。

  根据化石推断,琥珀鸟的体型比麻雀还要小不少。结合其爪子的树栖特征,以及趾骨上可以用来感知周遭的角质鳞丝状羽来判断,它可能靠在树上捕虫为生。其角质鳞丝状羽可能就是协助长脚趾,充当蛀虫探测器的。

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琥珀鸟复原图 (绘图张宗达)

  这种特殊的小型古鸟类当时就生活在缅甸北部潮湿的热带环境中,不幸被柏类或南洋杉类针叶树所流下的树脂包裹,在漫长的地质年代中形成琥珀,并一直保存至今。它的发现进一步阐明了白垩纪反鸟的辐射演化,揭示了鸟类曾经利用,但后来又抛弃的一些可能的捕食策略。

  作者:许琦敏
  编辑:许琦敏
  责任编辑:张鹏

时间:2019-07-12 09:32:59阅读(30)
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